Río Tinto

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Río Tinto

Desde hace 5000 años el hombre no ha dejado de buscar y rebuscar minerales en estas sierras del extremo occidental de Sierra Morena a las que los geólogos denominan Faja Pirítica Ibérica y que constituye la mayor reserva mundial de sulfuros polimetálicos. En términos más sencillos se trata fundamentalmente de pirita (sulfuro de hierro) y también calcopirita (sulfuro de cobre), blenda (sulfuro de cinc) y galena (sulfuro de plomo).

El resultado de tan larga actividad minera es lo que suele llamarse un paisaje lunar, en el que destacan la Corta de La Atalaya, la mayor explotación a cielo abierto de Europa, y laCorta de Peña del Hierro, en cuyas inmediaciones nace el río Tinto.Aunque al entorno de esta última sería más propio llamarle marciano, pues en el subsuelo de sus inmediaciones se han encontrado algunos organismos que viven en condiciones similares a las que podrían darse en Marte. Se trata de microorganismos que no se encuentran en la superficie de la tierra sino a muchos metros de profundidad y que obtienen su energía no del sol, obviamente, sino de la separación del azufre de los metales a los que está unido.
Investigadores de la Universidad Autónoma de Madrid encontraron estos organismos y desarrollaron junto con la NASA el proyecto MARTE, que demostró que es su actividad lo que hace que las aguas del Tinto sean rojas y no producto de la actividad minera, como se creyó durante mucho tiempo.

Rojas y extraordinariamente ácidas y cargadas de metales pesados son las aguas del río Tinto, pese a lo cual en ellas también viven un gran número de microorganismos que han logrado adaptarse a estas condiciones. Extremófilos es el nombre con que se les designa en conjunto, calificativo que también es aplicable a los que viven en los ambientes hipersalinos , a grandes temperaturas en los geiseres, bajo el hielo y en general a todo bicho viviente que prospera donde hasta hace poco se creía que no era posible la vida.

En los últimos años del siglo XX las explotaciones mineras de Río Tinto fueron cerrando una tras otra hasta cesar completamente la actividad, no por haberse agotado sus reservas sino por no poder competir con las de países con otras condiciones sociolaborales. Fue entonces cuando surgió la idea de explotar de otra forma su enorme patrimonio geológico y minero y así nació el Parque Minero de Río Tinto .

Cuenta el Parque con un excelente museo minero en el que, entre otras cosas, se expone la azarosa historia de las minas con visitas guiadas a las cortas, hoy con su fondo inundado tras el cese de la actividad y con un restaurado trencito minero que transporta al visitante a lo largo del río por un tramo de la antigua vía que unía Río Tinto con el puerto de Huelva.

En el momento de escribir estas líneas está pendiente que el Mars Science Laboratory o Curiosity, que llegó a Marte el 6 de agosto pasado, recoja información sobre la posible existencia de vida en Marte con tecnología desarrollada a partir de los conocimientos obtenidos en Río Tinto. Poco podían imaginar quienes a lo largo de milenios explotaron sus recursos que su más extraordinario valor fuesen unas bacterias que viven en sus entrañas, lejos de la luz del sol y que se nutren de los minerales que ellos ansiosamente buscaban.

English Summary

The largest world reserve of the so called polimetallic sulphurs (iron, copper, lead and zinc sulphurs) are found in a narrow stretch of land that geologists know as Faja Pirítica Ibérica in the southwest of the Iberian Peninsula. Man has been mining the Faja for more than five thousand years, up to the point that now looks like a moonscape, with the largest open air mine in Europe and second in the world. Here is also the cradle of the Río Tinto (Red River) whose red and acid waters carry a high load of heavy metals. For a long time it was thought that it was due to the mining activities. Only recently scientists discovered that the explanation was the activity of microorganisms living hundreds of meters below the surface that get the energy they need not from the sun, obviously, but from breaking the links between the sulphur and the metals. Many other microorganisms have become adapted to the extreme conditions of this river and all together could provide clues to eventual organisms that could be found under the surface of Mars or somewhere else in outer space. The mines closed at the end of the XX century because they could not compete with mines in countries where other working conditions prevail, and then the Rio Tinto mining area was converted to an open air mining museum.

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